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Du papier journal, des feuilles, de vieux tissus… La grande majorité des femmes indiennes doivent recourir à des solutions de fortune pendant leurs règles. Peu pratiques, elles peuvent aussi être dangereuses, car source d’infections. Depuis quelques années, des serviettes hygiéniques «low-cost» sont enfin disponibles grâce à l’ingéniosité d’un homme qui avait dû quitter l’école à 14 ans avant de devenir tout à tour vendeur des rues, puis artisan en ferronnerie.

Le journal britannique «the Guardian» vient de consacrer un portrait à cet inventeur dont la vocation est née le jour où il s’est rendu compte que sa femme devait choisir entre acheter des serviettes hygiéniques ou du lait pour la famille. Arunachalam Muruganantham, qui a été distingué par son gouvernement, est d’autant plus méritoire que ses tentatives pour élaborer des protections hygiéniques à bas prix se sont heurtées aux tabous de la société indienne. C’est ainsi que ni sa femme, ni ses sœurs n’ont voulu tester ses prototypes, ni parler de ses travaux avec lui. Quant aux autres femmes qu’il a ensuite contactées, dont des étudiantes en médecine, elles lui ont refusé toute information, convaincues que seul un pervers pouvait s’intéresser à cette question.

Dans ces conditions, avoir réussi à fabriquer ces fameuses serviettes sur des machines conçues tout spécialement pour cela, relève de l’exploit. Actuellement, la start-up d’Arunachalam Muruganantham a déjà installé 600 machines, capables de produire 1000 serviettes par jour dans 23 Etats indiens. Et sa société entend bien continuer à se développer. La plupart du temps, ce sont des groupes de femmes des régions rurales qui acquièrent le matériel nécessaire grâce à des microcrédits ou à des ONG. Tout le processus, de la fabrication à la distribution, est réalisé par des femmes qui y gagnent un emploi mieux rémunéré que dans l’agriculture.

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