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Ce logiciel automatisé d'analyse de la progression de l'âge est capable de retracer le vieillissement d'un visage de la naissance jusqu'à l'âge adulte, en moins d'une minute. Lumières, expressions, formes du visage, il prend tout en compte à partir d'un simple cliché.

Co-auteur de cette invention, Steven Seitz, aidé de son équipe de chercheurs en Sciences et ingénierie en informatique à l'Université de Washington, explique que cet outil automatisé qu'ils ont conçu, peut, à partir d'une seule photo d'un enfant, "créer une série de produits à des âges différents, allant de 1 à 80 ans et représentant la pause, l'expression et l'illumination".

Le plus difficile, selon les scientifiques, a été de travailler sur les visages de bébés ou jeunes enfants, qui changent très vite au fil du temps.

Pour arriver à ce processus opérationnel d'images digitales, le logiciel a déterminé l'arrangement moyen des pixels à partir de milliers de photos aléatoires récoltées sur internet. Un algorithme a analysé les correspondances entre les moyennes de chaque encadrement et calculé les changements d'apparences et de formes faciales durant le vieillissement.

Les résultats sont très convaincants si l'on en croit cette expérience puisque les scientifiques ont soumis les images recrées par le logiciel à des utilisateurs sélectionnés au hasard afin de les comparer aux photos réelles. Beaucoup n'ont pas su faire de différence fiable.

La méthode, qui prend actuellement en compte l'âge et le sexe, pourrait bientôt rajouter d'autres critères comme l'ethnicité, ainsi que des facteurs cosmétiques (blanchissement des cheveux, rides).

Le logiciel, qui n'est pas encore disponible pour le grand public, sera présenté en juin prochain à la conférence de l'IEE "Computer vision and pattern recognition" de Seattle. Il devrait être en tout cas fortement utile aux enquêteurs de police dans le cadre de recherche d'enfants disparus.

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