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Les airbags anti-avalanche ne sont pas une nouveauté: ils existent depuis plusieurs années en Europe et le marché prend de l'ampleur en Amérique du Nord, mais leur exposition médiatique a explosé cette saison, lorsque les médias américains ont rapporté qu'un airbag avait sauvé la vie d'une skieuse professionnelle prise dans une avalanche dans l'Etat de Washington (au Nord-Ouest du pays), alors que ses trois compagnons n'y ont pas survécu.

Cet hiver, ce même airbag s'est retrouvé à la Une des journaux pour avoir sauvé un snowboarder professionnel dans le Colorado, et les médias ont rapporté il y a deux semaines que l'ami du prince néerlandais Johan Friso en était équipé lorsque son groupe a été surpris par une avalanche.

L'airbag, qui se porte comme un sac-à-dos, contient un sac gonflable qui permet de maintenir le skieur à proximité de la surface lorsqu'il se déploie, pour éviter de l'ensevelir trop profondément. Il ne garantit pas la survie à 100%, mais de nombreux experts s'accordent sur le fait qu'il vaut l'investissement de départ, entre $600 et $1.000.

Au SIA Snow Show de Denver et à l'ISPO de Munich, deux salons spécialisés, les airbags anti-avalanche ont alimenté les conversations des skieurs et autres snowboarders adeptes du hors-piste, nombreux à estimer qu'il s'agit d'un équipement indispensable pour les pisteurs-secouristes et les pratiquants d'une glisse un temps soit peu risquée. De nouveaux modèles, comme ceux d'ABS et Mammut, ont été exposés lors de ces salons, ainsi qu'à l'ISPO de Pékin la semaine dernière.

D'autres airbags de protection pour les sports de glisse sont actuellement à l'étude, et pourraient équiper les skieurs de vitesse aux Jeux olympiques d'hiver 2014 de Sochi (Russie). L'entreprise italienne Dainese, spécialisée dans les équipements de protection pour motards et VTTistes, développe ainsi un airbag capable de protéger les skieurs lors d'accidents à haute vitesse, et la Fédération internationale de ski travaille depuis trois ans avec Dainese pour évaluer le potentiel de ces airbags pour les skieurs de haut niveau.

Démonstration de l'airbag ABS en vidéo.

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