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Ces dernières années, de nombreux livres de recettes pour enfants, comme Une assiette pleine d'astuces: Faites manger des légumes à vos enfants... sans qu'ils le sachent, ont incité les parents à redoubler d'ingéniosité pour faire ingurgiter à leurs enfants leur dose de légumes.

Mais une étude publiée dans l'édition de mars/avril 2012 de la revue Journal of Nutrition Education and Behavior porte à croire que les parents sous-estiment les goûts de leurs enfants et que le recours à de telles astuces est inutile. Pour leur étude, les chercheurs de la Columbia University ont fait passer à 68 enfants du cours élémentaire et du cours moyen un test de goût. Les échantillons étaient présentés par deux et portaient soit leur nom complet (Pain d'épices au brocoli), soit leur nom partiel (Pain d'épices).

Sans savoir que les deux échantillons étaient identiques, ils n'ont pas exprimé de préférence de goût. Cependant, pour ce qui est des cookies aux pois chiches et aux pépites de chocolat, ils ont indiqué préférer l'échantillon portant la mention cookies aux pépites de chocolat.

Pour les chercheurs, cela s'explique par le fait que 81% des enfants ont déclaré ne pas savoir ce que sont les pois-chiches ou ne pas en avoir mangé au cours de l'année précédente. "Les résultats de cette étude coïncident avec les conclusions d'innombrables articles sur la néophobie selon lesquels les enfants sont moins à même et moins susceptibles d'aimer ce qu'ils ne connaissent pas. La majorité des élèves avait déjà goûté à des brocolis et des courgettes et il apparaît que pour ne pas influencer leur choix concernant le goût d'un produit, le légume utilisé pour sa confection doit être connu", a déclaré Lizzy Pope, auteure principale de l'étude, dans un communiqué.

La morale de l'histoire? Il est préférable de résister à l'envie d'utiliser des astuces pour faire manger des légumes aux enfants et de tenter au lieu de cela de les habituer à ces aliments dès la plus tendre enfance, en les exposant à une grande variété de produits.

Le livre Whining and Dining de Eshun Mott et Emma Waverman affirme que pour élever des gourmets à l'esprit ouvert, il faut veiller à organiser un dîner en famille à table au moins une fois par semaine.

Une autre étude publiée en janvier montrait que les enfants préféraient manger dans des assiettes colorées aux motifs amusants.

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